Mort de Bill Russell

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Bill Russell, que certains considèrent comme le plus grand joueur NBA de tous les temps grâce à ses 11 titres NBA et ses cinq MVP, est décédé aujourd’hui à 88 ans.

L’un des plus grands joueurs défensifs de l’histoire de la ligue, William Felton Russell a disputé 12 matchs avec les stars et une médaille d’or olympique en 1956. En 30 matchs éliminatoires aux niveaux collégial, professionnel et olympique, Russell a affiché une fiche stupéfiante de 28-2.

Russell est né le 12 février 1934 à Monroe, en Louisiane. Sa famille a déménagé à Oakland, en Californie, dans les années 1940, où Russell a découvert le basket-ball. Ses compétences n’ont pas été appréciées au début – il n’a commencé ses études secondaires qu’en terminale et a reçu peu d’offres de bourses. L’université voisine de San Francisco était le seul collège à lui offrir une bourse.

Sous la direction de l’entraîneur Phil Woolpert et de l’entraîneur adjoint Ross Giudice, il est devenu l’un des joueurs les plus dominants du basketball universitaire. Les Dons ont remporté deux championnats universitaires de basket-ball et enchaîné une séquence de victoires de 55 matchs consécutifs.

Grâce à un échange, les Celtics de Boston ont acquis le droit de signer Russell dans un échange. C’était le début d’une course qui a vu les compétences de Russell en matière de blocage de tirs enflammer le reste des talents de l’équipe.

Sa capacité à modifier les tirs, a déclaré l’entraîneur des Celtics Red Auerbach, « a mis un tout nouveau son dans le jeu. Le bruit des pas. »

Russell n’a jamais été qu’un joueur de basket-ball; dans les aéroports, il répondait souvent « Non » lorsqu’on lui demandait s’il l’était. Partout, Russell s’est dressé contre les inégalités. Une fois, à Marion, Indiana, Russell reçut la clé de la ville. Plus tard dans la nuit, Russell s’est vu refuser le service dans un restaurant local. Il a immédiatement conduit à la maison du maire et a rendu la clé.

Russell était également un activiste, un critique virulent du racisme à une époque où la prise de parole était rare pour les athlètes. Il a critiqué la NBA pour ce qu’il considérait comme des quotas sur le nombre de joueurs noirs dans la ligue. En 1961, après qu’un restaurant de Lexington, Kentucky, ait refusé de servir certains des joueurs noirs des Celtics avant un match d’exhibition, Russell organisa un boycott du match. En 1975, il a refusé d’assister à son intronisation au Temple de la renommée, la qualifiant plus tard d’insulte pour tous les joueurs noirs qui n’ont pas été intronisés avant lui.

Sur le terrain, la carrière de Russell a été marquée par sa rivalité avec Wilt Chamberlain. À 7 pieds 1 pouce et 275 livres, Chamberlain était nettement plus gros que Russell et sans doute tout aussi rapide. Mais alors que Chamberlain avait l’avantage statistique contre Russell – 28,7 points et 28,7 rebonds en 142 affrontements – les équipes de Russell se sont régulièrement imposées. Les Celtics de Russell avaient une fiche de 85-57 contre Wilt; en huit séries éliminatoires contre Chamberlain, Russell n’a perdu qu’une seule fois. Russell a pris sa retraite en 1969, servant les trois dernières saisons en tant que joueur-entraîneur de Boston. Il est revenu dans les rangs d’entraîneur en 1973, à Seattle, où il est resté pendant quatre saisons. En 1987, il a repris les Kings de Sacramento, mais n’a duré que 58 matchs avant de passer au front office. Il a été licencié en 1989. Il n’est plus retourné en NBA.

Il a été nommé l’un des 50 plus grands joueurs de la NBA en 1996 et a reçu le trophée MVP de la finale en son honneur en 1999. En 2011, il a reçu la médaille présidentielle de la liberté et en 2013, Boston a dévoilé une statue en son honneur.